中国稀土开采的环境代价

2019-03-19 10:30:41 李红飞

山东宏华环保科技有限公司

天津一家工厂的工人正在查看熔融稀土合金的真空炉

中国天津——在靠近蒙古国边境的中国北部,持续了20年的稀土精炼生产所泄漏出来的放射性有毒物质,一直在缓慢地渗入地下,逼近黄河,而这条河是1.5亿人口的重要水源。

在中国中南部的江西省,中央政府已经从地方政府手中收回了对稀土采矿区的控制权,因为他们发现稀土金属的非法露天开采在当地已经泛滥成灾。
在东南部的广东省,监管机构正在想尽办法修复稻田和溪流。它们遭到了露天稀土开采场的强酸等径流的破坏,而这些开采场又往往是由有组织犯罪暴力团伙经营的

散布中国各地的居民面临着严重的环境破坏,几乎未受过监管的稀土开采和提炼活动在过去20年里日积月累,造成了今天的局面。中国政府已开始斥资数十亿美元治理这些活动造成的破坏,但随着日内瓦的世界贸易组织(World Trade Organization,简称WTO)专家组将于本周三发出一份至关重要的报告草稿,环境影响正成为一个国际贸易问题。

业内高管和官员表示,即将出炉的裁决也许不会让稀土行业本身发生大的变化,它面世时,稀土贸易引发的国际风波已经过去三年了,向WTO实际提起诉讼也已过去19个月之久。不过,此案似乎确实具备意外的功效,那就是有助于激励中国开展一场重要的环保治理行动。
中国是全球主要的稀土金属生产国。七年前,中国悄无声息地单方面对稀土出口征税,并强行实施了年出口吨数限制。而后中国在接下来的几年里逐渐提高了相关税率,降低了吨数限制,慢慢减少了对海外生产商的稀土供应。
中国争辩,为了保护环境,有必要实施这些出口限制措施。美国、欧盟和日本已在WTO就中国的征税和配额措施提起申诉。他们指出,中国几乎没采取任何措施限制境内的稀土消耗。
曾在日内瓦WTO上诉法庭担任过两任主席的詹姆斯·巴克斯(James Bacchus)说,这起稀土案“将成为出口限制和环境方面的一个里程碑式的案例”。
中国国内的制造商能够获得大量稀土,从而为笔记本电脑、节能灯泡、风力发电机和电动车等众多产品制造重要的零件。一些西方和日本的公司已经把工厂搬到中国,以确保能获得稀土。
WTO专家组要面对的是国际贸易中最棘手的一些问题。WTO的前身关税及贸易总协定组织(General Agreement on Tariffs and Trade)于上世纪90年代初否决了美国对金枪鱼的进口禁令,而这些金枪鱼的捕捞方式使海豚面临危险。从那以后,环保人士就一直对该组织心存疑虑。